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太空狂人日记

2019-07-19 01:08

原标题:太空狂人日记来源:冯仑风马牛

上周,据维珍银河官网消息,这家由英国传奇亿万富翁理查德·布兰森创办的公司计划年内上市,如果一切顺利,它将成为全球首家上市的商业载人公司。

维珍银河诞生于2004年,主要业务方向是为太空游客提供亚轨道太空飞行,飞行位置位于飞机和卫星之间,但不会超过100km。

据彭博社报道,该公司已经确定了一个不止带人兜风到失重状态的市场:利用其高超音速航天器,为旅行者节省时间。该公司首席执行官GeorgeWhitesides称,这项业务将使从洛杉矶到东京的10小时旅程减少到1个多小时。

目前,被外媒认可的太空旅游竞赛的竞争者主要有三家,相比维珍银河,另外两家由埃隆·马斯克的创办的SpaceX,以及由杰弗里·贝索斯创办的蓝色起源更为国内读者熟知。相比载人登月、移民火星,低成本的亚轨道飞行显然更容易实现,维珍银河也因此被收购类投资公司社会资本-赫多索菲亚称为“有前途的公司”。

根据瑞士银行(UBSAG)分析师的数据,到2030年,太空业务将从2010年的2440亿美元增长到8050亿美元。其中,布兰森计划的旅游旅行最终价值超过30亿美元。他们估计,假设该技术占据了约5%的市场份额,使用亚轨道飞行来削减长途旅行时间的价值可能更高,每年200亿美元。

无疑,这是一个巨大的市场,如何占领更多的份额,也考验着这三位传奇创始人。

浪漫

仰望星空的人文情结成为三家创始人创立太空公司的起点。这里面包含创业的疯狂,也极具无畏的浪漫。

维珍银河的创始人理查德·布兰森是多项冒险活动的记录保持者,包括有史以来最快的大西洋穿越,一系列热气球冒险和英吉利海峡的风筝冲浪。他甚至在海湾战争时亲自驾驶飞机进入巴格达解救人质。

理查德·布兰森

理查德·布兰森的太空梦想源自他幼年在电视上观看月球登陆的画面。而创立维珍银河,开辟第一条商业太空路线被他称为“所有人中最伟大的冒险”。

维珍银河正式被推出是2004年,但早在1999年,理查德·布兰森就注册了维珍银河的名字。作为《星际迷航》的粉丝,维珍银河的第一架太空飞机被命名为VSSEnterprise,《星际迷航:企业号》正是星际系列的第五部。

致敬经典科幻作品的做法也被埃隆·马斯克所采用。

2002年,成功邀请火箭工程师汤姆·穆勒加入后,马斯克在美国加利福尼亚州创办SpaceX,后者是一家私人航天制造商和太空运输公司。其目标是降低太空运输的成本,并进行火星殖民。

2018年2月,该公司代号为“猎鹰”的火箭在佛罗里达州肯尼迪航空中心成功发射上天,在这枚火箭上,马斯克放了一辆他公司生产的特斯拉Roadster跑车,车内的驾驶座上颇为浪漫地放了一个名为“星空访客”的假太空人——陪伴他的音乐是已故歌手DavidBowie的成名作《太空怪咖》(SpaceOddity)以及特斯拉特有的车中大屏幕上的那句“不要惊慌”(don'tpanic)。

这句话出自1979年出版的科幻小说《银河系漫游指南》。马斯克在十几岁的时候读了这本书,后来在采访中,他说他的太空梦正是受这本书启蒙。

电影《银河系漫游指南》剧照

亚马逊的创始人兼首席执行官杰夫·贝索斯的太空之旅,则和理查德·布兰森有着相似之处。

“当我5岁的时候,我看到尼尔·阿姆斯特朗登上月球。这让我对科学、物理、数学探索充满热情。”

阿波罗11号飞船降落在月球的黑白画面成为杰夫·贝索斯一生痴迷的起点。当他还是迈阿密Palmetto高中的大三学生时,他的物理老师DeanaRuel要求学生们设计一个游乐场设备。贝索斯的想法是在低重力下建造。“有一天,我将成为第一个在月球上设置游乐园的人。”

1999年,贝索斯和科幻作家尼尔·斯蒂芬森一起去看了电影《十月天空》,这部电影是关于一个沉迷于火箭的男孩的故事,电影结束后,在一个咖啡馆,贝索斯对同伴说,他很长一段时间都在考虑创办一家太空公司。“今天为什么不开始呢?”斯蒂芬森问道。第二年,贝索斯就成立了一家名为蓝色起源的公司。

烧钱游戏

不过,再有理想的商人通常也是“双面人”。一方面他们是敢于冒险、爱出风头的冒险家,另一方面他们又是头脑冷静的企业家。

维珍银河此次的上市计划,是通过与社会资本-赫多索菲亚的合并完成的,后者是一家公开上市的现金壳公司。据公开资料显示,社会资本-赫多索菲亚的投资者计划向维珍银河投资约8亿美元,并将获得该公司49%的股份。合并后公司的企业价值将达到15亿欧元(合16.8亿美元)。

宣布成为世界上第一家公开交易的太空旅游运营商,成为新闻头条的同时,维珍也要面临满足股东需求的世俗风险。据国外媒体报道,维珍银河希望此次投资交易能给它足够的资金来支持公司核心业务,直到它的宇宙飞船能够启动太空旅游商业化运作,并最终实现盈利。

换话句话说,理查德·布兰森个人已经无法为他昂贵的梦想买单。在这个烧钱的游戏中,过去15年间,维珍银河公司已经筹集了超过10亿美元资金,其中大部分来自布兰森本人。

以唱片业发家的理查德·布兰森至今已经建立起一座维珍王国,全球超过60家维珍公司涉及电信、健康、银行、音乐、休闲等众多不同领域。并在35个国家拥有约71000名员工。这些扩张使得理查德成为唯一一个在八个不同领域建立120亿美元公司的人。

作为一个有钱人,理查德·布兰森一开始对于自己的太空冒险表现的信心十足,但飞向太空的计划因不断的意外情况而被无限延后。

2007年7月,三名加利福尼亚航空航天公司ScaledComposites的员工在火箭系统实验时,因突发爆炸而丧生。2014年11月,那辆被理查德·布兰森称之为“不可能更顺利”的太空船2号在莫哈韦沙漠中坠毁时,一名试飞员死亡。

在加利福尼亚州坠机现场的碎片

“维珍银河火箭事故后,理查德·布兰森应放弃太空游业务,转而专注卫星和宇宙飞船计划,这对维珍客户的生命安全、以及理查德自己的探险之梦都有益。”事故发生后,FT专栏作家加普评价道。

一系列的意外和争议让维珍银河一度沉寂。直到2018年12月,第四次试飞的成功,维珍银河才渐渐走出阴霾。

而在这沉寂的4年,维珍银河接触不少投资与合作者,但似乎总差点意思。

2017年,沙特阿拉伯的公共投资基金宣布向该公司投资10亿美元,但一年后,随着土耳其沙特领事馆残忍杀害记者贾马尔·哈苏吉,引起公愤,这项潜在的巨额投资也被暂停。

从某种程度上来说,上市也是维珍银河为自己找的另一条出路。

和维珍银河不同,埃隆·马斯克的SpaceX凭借其特有的商业模式后来居上。

和每一个打破垄断的挑战者一样,马斯克的招数并不新鲜,那就是低价。目前该公司的Falcon9火箭售价6200万美元。猎鹰重型火箭售价9000万美元。而其他服务商的收费是每次1.5亿至4亿美元左右。

不同于理查德·布兰森的财大气粗,创立SpaceX的9.5亿美元的启动资金是马斯克东拼西凑的。制造一种廉价,可重复使用的火箭也就成了他必然选择。

实现的路径则包括:尽量由自己制造,使用整合的生产线,使用现代元件;避免庞大的供应链、传统的设计、叠加的外包订单厂商。许多早期的员工被SpaceX吸引的原因就是他们希望逃离传统航天巨头公司的官僚制度。

SpaceX火箭发射场景

值得一提的是,SpaceX最初几次的发射均以失败告终,彼时,风险投资公司FoundersFund的合伙人们预计,SpaceX的两次失败之后,再有三次失败则该公司的钱就将花完,SpaceX也就结束了。好在SpaceX最终找到了问题所在。2008年8月,SpaceX的火箭成功进入轨道。

受成本压力的影响,SANA先后与SpaceX签订一系列合约。其中一笔订单的金额就达26亿美元。截至2018年7月,SpaceX公司在世界商业发射市场份额估计约为65%。总之,盈利使它活了下来。

和前两者创始人的高调不同,世界首富贝索斯的属于埋头苦干型,贝索斯曾在接受《财富》杂志采访时表示:“我们必须确信自己设计研发出来的航天器万无一失,才准备发射。”

2011年蓝色起源秘密进行首次私人太空船发射试验,并大获成功。在2015年之前,蓝色起源的研发进程几乎呈“保密”状态,每年只有零星的消息传出来。

贝索斯的商业模式和埃隆·马斯克类似,区别就在于,前者的兴趣主要在月球,后者的彼岸则是火星。

漫长的等待

“我的三个孩子给我带来了巨大的快乐。而我能告诉你什么会让我觉得幸福,那就是太空旅行。我曾认为没有任何人会带我上去,但理查德·布兰森为我提供了维珍银河太空船上的一个座位,我马上答应了他。”

2017年3月,霍金在接受采访时透露自己将进行太空旅行。此前,出于对太空探索的喜爱,他还亲自将维珍银河新版的太空船命名为“维珍太空船联合体”(VSSUnity)。但遗憾的是,霍金的心愿并没有达成,在他去世前,理查德·布兰森的太空旅行项目依然是空头支票。

2007年4月霍金体验了零重力漂浮

维珍银河售价为25万美元的亚轨道太空旅行,返回地球前海拔可达到62英里。该项目已经有超过700人预订,包括如贾斯汀·比伯,水果姐凯蒂·佩等名人。

但如果要问,维珍银河何时将太空游客带入太空?答案很明显,公司不知道。

征服太空似乎只是为了证明人类的渺小。

2004年,理查德布兰森推出维珍银河时,他做出了大胆的承诺,即第一批宇航员将在2007年前进入太空。在2014年事故发生之前,他说第一次太空旅游飞行将于2015年春季开始。事实上,直到今年2月份,维珍银河才携带一名名叫维珍的女生体验亚轨道飞行。

持续的变故也让创始人们开始焦虑。2015年1月,布兰森本人对公司的未来表示疑惑,他在博客上写道:“我发现自己第一次严肃质疑,支持开发可能导致如此悲惨情况的事情是不是正确的。”

马斯克除了SpaceX,还有特斯拉,以及太阳能等创业项目,这些看起来有些异想天开的创业,让马斯克一度被人称为骗子。

2018年8月,在接受《纽约时报》采访时,有着钢铁侠之称的马斯克,在镜头前崩溃。“整日整夜,没有孩子,没有朋友,除了工作,一无所有。”说起这些经历时,他又哭又笑。并坦诚每周工作近120个小时,连续三四天只能待在工厂车间。

但他们的探索也有着不可取代的意义。过去十年,因为SpaceX和蓝色起源的竞争,美国火箭发射价格经历了大跳水。

当记者问贝索斯想在月球行走吗?他回答道:“如果我想购买飞往国际空间站和联盟号的游客车票,那没问题了。但那是3500万美元。我想降低进入太空的成本。”

杰夫·贝索斯

另一方面,无论是维珍银河提供的性价比极高的亚轨道飞行,还是SpaceX提供的绕月飞行计划,甚至,蓝色起源的太空旅行。这些价位不等的方案都不失为现实版太空穿越指南,让科幻场景成为现实离不开他们的探索。

作家达文波特在接受美国《国家地理》采访时被问及更看好哪家公司,他说:

“很难抉择。马斯克拥有很多成功记录,贝佐斯的钱多到你无法把他排除到这场竞争之外。维珍银河公司曾遭遇巨大挫折,但似乎已经从中吸取教训并取得进展。所以,目前来看,很难说。他们都雄心勃勃,都动力十足,同样重要的是,他们都有钱。”

不过,当贝索斯向LongNowFoundation捐赠了4200万美元,用于开发一个可以持续1万年的巨型钟表;当马斯克把SpaceX的无人回收船叫做“OfCourseIStillLoveYou”(我当然还爱着你)——一时的输赢似乎并没那么重要了。正如贝索斯在1997年写给股东的第一封信中阐述的那样,“一切都是长期的”。

参考资料

1.SpaceTourismToBeTestedbyInvestorsWithVirginGalactic’sListing

2.SpaceShipTwomakesfirstpoweredflight

3.Takingthelongview

4.JeffBezoswantsusalltoleaveearth-forgood

5.VirginGalacticboldlygoesintosmallsatellites,tellingfutureastronauts'youhavetowait'

6.JeffBezosOwnstheWebinMoreWaysThanYouThink

7.《SpaceX是如何成为一家航天技术公司的?》TheAtlantic